Droits des passagers

Que se passe-t-il quand une compagnie aérienne ferme ses portes? 5 choses à savoir

L'arrêt complet de Primera Air et maintenant de WOW Air illustrent le fait qu'une compagnie aérienne peut faire faillite de manière abrupte. Sans préavis, même une grande compagnie aérienne peut fermer, laissant certains passagers bloqués loin de chez eux et d'autres responsables des coûts moyens pour des billets sans valeur.

Alors qu’une grande compagnie aérienne basée aux États-Unis n’a pas échoué au cours des dernières années, les analystes financiers ont déclaré que le nombre élevé de startups à faible coût en Europe (qui se développent de plus en plus aux États-Unis) rend la survie de ces compagnies aériennes douteuse.

Bien que des circonstances spécifiques soient uniques dans chaque cas, vous pouvez constater que certaines tendances se reproduisent chaque fois qu'une compagnie aérienne échoue. Voici ce que vous devez savoir sur les menaces potentielles d’une défaillance d’une compagnie aérienne et sur la signification d’une défaillance de cette dernière pour les voyageurs.

Les compagnies aériennes peuvent faire faillite sans faillite et sans faillite. Les compagnies aériennes qui font faillite ont souvent eu recours à la version du chapitre 11 de la faillite pour se restructurer tout en restant opérationnelles. American, Delta et United ont tous fait faillite au moins une fois sans avoir à fermer leurs portes. Et beaucoup de passagers ne pourraient probablement même pas le dire.

Primera, d’autre part, a réellement échoué ou a fait défaut. Il n'a pas été en mesure de restructurer sa situation financière et a donc cessé ses activités. Elle a déposé son bilan, mais toutes les compagnies aériennes en faillite ne sont pas soumises à ce processus. Et en tant que voyageur, le défaut ou l’échec est votre véritable souci, et non votre faillite.

Lorsqu'une ligne faible est confrontée à des pertes continues et à une dette écrasante, elle trouve souvent une ligne plus solide pour acquérir ses actifs et fusionner ses activités. Par exemple, au lieu de disparaître complètement, la compagnie aujourd'hui disparue, Trans World Airlines, a accepté d'être rachetée par American en 2001, et la compagnie historique Pan American World Airways (Pan Am) a été scindée entre Delta et United en 1991. Plus récemment, l'Alaska a acheté le seul Virgin America, une compagnie aérienne américaine défaillante, en 2016, après avoir surenchéri sur JetBlue.

Dans ceux-ci et dans d'autres opérations de sauvetage, il n'y a pas de passagers bloqués ou de voyageurs bloqués avec des billets sans valeur. En fait, les voyageurs sur les lignes défaillantes conservent généralement même leurs miles de fidélisation, absorbés par le programme de la compagnie aérienne acquéreur.

Cependant, dans les faits, les compagnies aériennes peuvent laisser les voyageurs dans l’incertitude. C'est ce qui est arrivé à Primera. Dans un tel cas, d'autres lignes offrent généralement des tarifs de «rapatriement» réduits aux voyageurs bloqués. Les voyageurs qui détiennent des billets sans valeur pour des vols futurs peuvent demander un remboursement s'ils ont acheté des billets avec une carte de crédit directement auprès de la compagnie aérienne, mais ceux qui ont réservé avec un tiers ou dans le cadre d'un forfait, comme un circuit, devront se tourner vers l'opérateur. Malheureusement, ces voyageurs réservés par une tierce partie pourraient ne pas trouver de recours.

Vous n’avez en grande partie pas de chance quand il s’agit de repérer un arrêt avant que cela ne se produise. Les compagnies aériennes elles-mêmes font généralement de leur mieux pour cacher les problèmes financiers - Primera était en expansion jusqu'au mois de fermeture. D'autre part, il convient de noter que les analystes financiers s'offusquent souvent de la santé financière des compagnies aériennes toujours en activité. Avertir spécifiquement qu'un modèle commercial reposant sur des tarifs transatlantiques à 99 $ n'est pas durable.

De nombreuses polices d’annulation et d’interruption de voyage (TCI) incluent la défaillance d’un transporteur aérien en tant que «motif couvert» de récupération de trésorerie. Mais vous devrez considérer deux mises en garde:

  • Certaines polices spécifient la «faillite» en tant que principale condition couverte, même si les compagnies aériennes en faillite ne se déclarent pas toujours. Pour plus de sécurité, achetez une police qui spécifie un échec ou un «défaut» plutôt que la simple faillite.
  • L'option d'assurance pour laquelle vous pouvez payer un supplément lorsque vous achetez votre billet directement auprès de la compagnie aérienne ne vous protège pas en cas d'échec de cette compagnie. Si la compagnie aérienne échoue, la police d'assurance vous a vendu. Donc, pour plus de sécurité, achetez TCI auprès d’une agence d’assurance tierce indépendante plutôt qu’auprès de la compagnie aérienne: vous éliminerez non seulement le risque de défaillance de la compagnie aérienne, mais vous obtiendrez probablement une meilleure offre.

La livraison: Personne ne sait quand et où une autre compagnie aérienne pourrait faire défaut - mais cela va probablement arriver, et ces faits peuvent vous aider à l'éviter. À l’heure actuelle, les grandes compagnies américaines se portent bien, mais si vous envisagez de voler avec une petite compagnie aérienne à bas tarifs en Europe ou en Asie, réfléchissez-y à deux fois, ou du moins, envisagez de souscrire une assurance TCI.

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Ed Perkins, défenseur des droits des consommateurs, écrit sur les voyages depuis plus de trois décennies. Rédacteur fondateur de Consumer Reports Travel Letter, il continue d'informer les voyageurs et de lutter contre les abus des consommateurs tous les jours chez SmarterTravel.