Voyage d'aventure

Les îles Vierges britanniques après l'ouragan Irma

"Irma était une mauvaise femme."

Je suis dans le siège passager d'un taxi alors que je visitais l'île de Virgin Gorda lorsque mon chauffeur de taxi a prononcé le nom-Irma, l'ouragan de catégorie 5 qui a frappé les îles Vierges britanniques en 2017. Un mercredi, l'ouragan Irma a frappé la chaîne d'îles avec des vents allant jusqu'à 185 milles à l'heure, déchirant les toits, arrachant l'écorce des arbres et détruisant tout sur son passage.

«Nous avons eu des tempêtes de catégorie cinq auparavant, mais rien de semblable à elle. Jamais de ma vie je n'ai vu quelque chose comme ça », dit le chauffeur de taxi en secouant la tête. Et la lutte des îles ne s'est pas terminée avec Irma; il y avait l'ouragan Maria et les inondations massives ont suivi. Pour la première fois dans l'histoire du territoire, le gouverneur a déclaré l'état d'urgence.

«Elle n'est jamais autorisée à rentrer ici dans le B.V.I.», a poursuivi mon chauffeur. "Nous lui enlevons son passeport."

Alors que nous roulions dans les rues, mes yeux se sont attardés sur les traces des bateaux déformés par la destruction d’Irma hissés dans des clairières herbeuses et des poteaux téléphoniques perpendiculaires au sol. Il a fallu six mois avant que toutes les îles du B.V.I. avait le pouvoir restauré. Mais lorsque j'ai atterri en juin, tout était à nouveau opérationnel.

La plage de l'île Cooper vue d'en hautJamie Ditaranto

Le B.V.I. sont plus tributaires du tourisme que toute autre chaîne d'îles des Caraïbes, et environ la moitié des recettes touristiques des îles Vierges britanniques est gagnée par la mer. Lorsqu'ils explorent ces îles, de nombreuses personnes le font en bateau, se levant ancré près d'une île et passant la nuit au mouillage. Plus de 2 000 des lits actuellement disponibles dans le B.V.I. sont en mer sur des bateaux; après la tempête, de nombreuses compagnies de charters sont revenues et l’industrie de la voile s’est rapidement redressée.

Les hôtels se rétablissent toutefois plus lentement après la saison des ouragans de l'année dernière. Au moment de la rédaction de cet article, il y avait 627 lits d'hôtel disponibles à terre, contre 2 700 avant l'orage. L'expérience n'a pas été la même sur toutes les îles. Par exemple, sur Tortola, l'île la plus peuplée, de nombreux hôtels sont en cours de reconstruction, tandis qu'à Anegada, de nombreux hôtels et villas ont rouvert leurs portes dès le mois de février.

Sur l'île Cooper, un îlot au sud-est de Tortola accessible par bateau privé ou charter, la reconstruction a été un processus lent mais déterminé. Au club de luxe écologique Cooper Island Beach Club, le complexe a travaillé dur pour tout restaurer, y compris un café qui rivalise avec tous les restaurants de Brooklyn, une micro-brasserie et un bar à rhum proposant le plus grand choix de rhum des Îles Vierges. sa réouverture début avril.

Restaurer le paradis n'est pas une mince tâche. Irma a sorti deux quais et a balayé cinq pieds de sable de la plage. «Presque tout devait être réparé», a déclaré Patrick Brady, ingénieur en durabilité du complexe. «Nous avons remplacé la plupart des composants du réseau solaire et électrique en raison de l'intrusion d'eau salée.» Cela est essentiel car les panneaux de toit de la station fournissent 85% de l'énergie sur site. Et les dégâts allaient bien au-delà de ce que les clients pouvaient voir. «Les pompes à eau et les appareils électriques ont également été remplacés. Nous avons également nettoyé et refermé toutes les citernes de la propriété en raison de la contamination par l'eau salée et la végétation. »

Autrefois célèbre pour ses palmiers ombragés et ses grands raisins de mer qui tapissaient le sable, la plage a l'air un peu dépouillée pour les clients qui reviennent. Mais le Cooper Island Beach Club, qui constitue une étape privilégiée pour les visiteurs et les locaux, est de nouveau opérationnel, et est tout aussi durable qu’il l’était avant la tempête. La plage repousse aussi grâce au programme Seeds of Love qui collecte et plante des plants donnés de plantes des îles voisines. L'île Cooper a toujours ses magnifiques couchers de soleil et le plus grand herbier marin de tout le B.V.I., et la demande du Beach Club pour ses microbrews est plus forte que jamais.

Une nouvelle catastrophe  

Les algues sargasses se développent sur l'île d'AnegadaJamie Ditaranto

Les ouragans de l'année dernière ne sont pas le seul signe de la menace imminente du réchauffement planétaire. Sargassum algues - une plante marine brune et visqueuse avec une légère odeur - se désagréger sur le rivage est une nouvelle catastrophe naturelle dans les Caraïbes. Avec plus de ressources que jamais, certaines stations enregistrent des heures supplémentaires le matin pour nettoyer les algues, tandis que sur des îles isolées, elles s’accumulent en piles, certaines pouvant atteindre 10 pieds, qui s’étendent jusqu’au bord du rivage.

«C’est bien pire que l’année dernière», me disent de nombreux habitants, s’ajoutant à la liste des chagrins causés par la tempête provoquée par Irma. Mais comme je l’aurais appris plus tard lors de ma tournée avec Terrence, jardinier et botaniste du Cooper Island Beach Club, les algues ne sont pas en réalité une conséquence directe des tempêtes.

La déforestation en Amazonie a conduit à plus de nutriments que jamais auparavant dans les rivières qui les déposent dans la mer, nourrissant les colonies d'algues. De grandes fleurs s'épanouissent dans l'eau chaude, formant d'énormes nattes qui sont transportées vers le nord par les vents et les courants océaniques - non seulement dans les Caraïbes, mais aussi au nord jusqu'en Caroline du Nord.

Sur les plages de ces zones, les travailleurs nettoient les algues non seulement pour le plaisir des baigneurs dérangés par l'odeur et l'apparence, mais aussi parce que c'est un danger pour la vie marine qui s'y mêle. Sur l’île Cooper, j’ai vu l’équipe ramasser les algues tôt le matin, mais au moment où je revenais regarder le soleil se coucher sur les sommets de Tortola, de plus en plus de sargassum avaient retrouvé leur chemin vers la côte. Chaque matin, ils devront le nettoyer à nouveau.

Le soleil se couche sur Tortola, vue de Cooper IslandJamie Ditaranto

Au cours de ma promenade dans les jardins de l’île Cooper, j’ai remarqué un air succulent attaché à un arbre. Terrence a pointé le sol à seulement trois pieds de l'arbre et a dit: «Après la tempête, je l'ai trouvé juste là.» Dans les vents féroces d'Irma et de Maria, cette plante sans racines a tenu son terrain. Quand il le découvrit après le passage des tempêtes, Terrence ramassa le succulent tenace et le rattacha à son arbre.

Reconstruire est un lent effort, mais de nombreux petits efforts ont été faits lentement, mais dans le B.V.I., les gens remodèlent les pièces - parfois une plante à la fois - avec un profond engagement à maintenir ces îles belles et accueillantes, espérons-le pour les générations à venir.

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Jamie Ditaranto a visité les îles Vierges britanniques en tant qu'invité du Office du tourisme des BVI. Suivez-la sur Twitter @jamieditaranto.