Voyage d'aventure

Explorer l'Asie du Sud-Est hors des sentiers battus lors d'une croisière fluviale

Dans un petit village cambodgien au bord du Mékong, je marche sur un chemin pavé qui serpente doucement devant des maisons sur pilotis et des bosquets d'arbres à feuilles lustrées. Le petit groupe avec lequel je voyage se réunit occasionnellement pour parler aux habitants par le biais de notre guide, Virak, ou de notre directeur de croisière, Phiam. Mais la plupart du temps, nous filtrons tranquillement un à un à travers ce village endormi dans la chaleur de l'après-midi, en offrant à nos meilleurs hellos cambodgiens- “suasdey”- aux enfants curieux et aux grands-mères industrieuses qui sont à la maison à cette heure de la journée. Nous passons devant les espaces de vie ombragés et en plein air situés au rez-de-chaussée de leurs maisons sur pilotis, jetant un coup d'œil suffisamment long pour échanger des souvenirs, mais pas aussi longtemps que pour regarder. Quelques habitants nous invitent chez eux au passage. Je visite une cuisine cambodgienne rurale et je rigole avec un enfant qui joue avec un chaton.

Il y a zéro pour cent de chance que j'aurais trouvé ce village par moi-même. Ce n'est dans aucun guide, et il est à peine connecté au reste du monde par la route. Même si j'avais réussi à le trouver de manière indépendante, il me manquerait la richesse de l'expérience de ne pas être avec Virak et Phiam. Ils ont non seulement construit des relations avec cette communauté, mais agissent également comme un pont linguistique et culturel nous permettant d’avoir de véritables conversations complétées de questions et de plaisanteries avec les locaux, dont le style de vie semble si différent mais dont la chaleur est familière. .

Ce n'est pas ce à quoi la plupart des gens pensent quand ils évoquent une image mentale de l'expression «excursions à terre». Il n'y a pas encore de tour de ville ou de tyrolienne à l'horizon. Et pourtant, il est au cœur même de cette voile d'Avalon Saigon, qui commence à quelques pâtés de maisons du centre-ville de Saigon et suit le Mékong à travers le Vietnam et le Cambodge avant de virer sur le fleuve Ton Le Sap et le lac Ton Le Sap pour finir Voyage à Siem Reap, la maison à la seau-liste-chéri Angkor Wat. Le petit navire (maximum de 36 passagers dans 18 cabines) est le seul navire de croisière à naviguer entre les deux villes. Ses proportions modestes permettent à ses passagers d'explorer ces petits villages où il n'y a pas de port, juste une rive de rivière en terre battue.

Redéfinir la 'Shore Excursion'

«Nous recherchons toujours le juste équilibre entre des expériences authentiques», a déclaré Ryan Droegemueller, responsable de la création de produits chez Avalon, dont le travail consiste à rechercher en permanence de nouvelles expériences uniques le long du Mékong. Ses missions de dépistage régulières reposent sur une combinaison de recherches avancées, de relations locales et de sorties sur le fleuve pour rechercher des communautés prospères, des artisans engagés et des expériences uniques à la vie sur le Mékong.

«Nous avons de la chance de naviguer beaucoup plus sur le Mékong, car cela nous donne beaucoup plus d'options», a-t-il déclaré. «Nous ne voudrions pas que les excursions soient toutes des temples. Nous nous efforçons donc de trouver des industries locales, par exemple des personnes fabriquant des chapeaux, des écharpes, de l'argent ou des bonbons, que nous pourrons partager avec nos clients.»

Plutôt que de faire payer les passagers par excursion à terre, tous les passagers ont accès aux deux excursions planifiées chaque jour, avec beaucoup de temps d’exploration gratuit dans les différentes grandes villes.

Garder les itinéraires frais

L'itinéraire sur l'Avalon Saigon - et son navire jumeau, le Avalon Siem Reap - change chaque année. Parfois, cela est dû au fait que d’autres compagnies de croisières ou des visiteurs s’intéressent à un endroit qu’Avalon avait visité auparavant. Plutôt que de contribuer à une inondation touristique susceptible de modifier la nature du lieu, Avalon prend souvent la décision de trouver un autre point d'intérêt. Droegemueller se souvient de ce scénario: «Nous avions l'habitude de visiter un village de tissage au Cambodge, mais un concurrent a commencé à nous rendre visite et il est devenu populaire auprès des touristes de Phnom Penh. Nous avons donc trouvé un beau petit village de tissage au Vietnam à visiter à la place. Une quête constante d'authenticité sert bien les passagers de ce petit navire.

Itinéraire vs réalité

Les expériences exceptionnelles ne peuvent cependant pas toujours être résumées dans une description rapide, et les itinéraires ont un travail presque impossible: transmettre ces expériences spéciales en quelques mots faciles à écumer. Pour combler le fossé entre ce que l'itinéraire suggère et la nature de l'expérience réelle, voici trois immersions dans le grand puits d'excursions soigneusement sélectionnées proposées sur les traversées d'Avalon Mékong.

Shore Excursion: Le fabricant de sampans

Christine Sarkis

Citation Itinéraire: «Arrêtez-vous dans une maison locale, où une famille qualifiée travaille ensemble pour fabriquer des sampans à la main et gagner sa vie.» 

L'expérience: Depuis le navire, nous entrons dans un bateau plus petit qui nous fait traverser le vaste Mékong dans un marigot paisible entouré de trois ponts piétonniers en bois branlants reliant les deux côtés d’un petit village. Nous nous promenons sur un chemin de terre étroit, devant un café improvisé avec quelques chaises basses en plastique occupées par un groupe d'hommes rassemblés autour de tasses fumantes. À côté, trois enfants jouent dans leur porte. Je m'arrête pour jeter un coup d'œil dans un magasin vendant des légumes, des bonbons et de l'essence; et déplacez-vous sur le côté de la route pour permettre à trois scooters de se diriger vers le ferry qui transporte des personnes, des marchandises et des scooters vers la rive éloignée du Mékong.

Nous arrivons à l'atelier du fabricant de sampans, une longue maison à toit ouvert qui pend au-dessus de la rive du marigot. Un bateau à moitié fini est entouré de chutes de bois et de copeaux frisés. Dans un coin, le fabricant de sampans se tient au-dessus d'une flamme nue, pose un long morceau de bois sur le feu, amenant la planche millimètre par millimètre dans la forme incurvée d'une coque. L'air sent la pluie, le bois et le feu. Le constructeur de bateaux sourit en nous parlant, mais ne cesse jamais de travailler, maintenant le bois au-dessus de la flamme. Il écoute et répond aux questions de notre guide et traducteur vietnamien Nam.

Longtemps après notre départ, je continue de revenir sur cette brève étape dans mon esprit; Après avoir passé nos premiers jours dans le fouillis intense de Ho Chi Minh-Ville, cette introduction tranquille à la vie de village vietnamien ressemble à une révélation tranquille. Il donne le ton pour nos explorations ultérieures dans les zones rurales du Vietnam et du Cambodge.

Shore Excursion: le marché humide 

Christine Sarkis

Citation Itinéraire: «Parcourez le marché local et imprégnez-vous de l'atmosphère, car les habitants sont occupés à acheter et à vendre du poisson, de la viande et des produits."

L'expérience: Alors que nous entrons dans le marché plein de ruelles partagées par des piétons et des scooters, notre groupe d’une vingtaine de personnes se disperse, reliées par nos écouteurs aux explications et instructions de Nam, notre guide à travers le Vietnam, mais capables de se déplacer à notre rythme. C'est le matin et le petit-déjeuner bat toujours son plein dans les stands de photo qui bordent les denses intérieurs du marché se disputent une place au comptoir en dégustant une soupe côte à côte. Le sol irrégulier pavé est mouillé par la pluie récente et j'évite flaques d'eau et canard sous les bâches colorées drapées au hasard dans l'allée centrale du marché.

Les vendeurs de fleurs courbent avec des fleurs complexes et des piles imposantes de fruits mûrs aux couleurs vives pour tenter les passants. Aussi attrayant que le reste de la population, la foule locale indique clairement que la véritable raison de la fréquentation quotidienne de ce marché est le poisson-chat frais de rivière, la carpe minuscule, l'anguille et des dizaines d'autres espèces. La plupart des poissons sont vendus vivants. Ils nagent et tombent dans des plateaux en métal peu profonds qui bouillonnent sous un jet d'eau constant. Ce n'est pas un marché touristique; Nous sommes les seuls Occidentaux ici et les habitants sont trop occupés à socialiser et à faire les magasins pour nous payer beaucoup d’esprit. Je marche lentement, reconnaissant de pouvoir m'attarder et d'observer avant de replonger dans la chaleur du jour.

Shore Excursion: Les ruines de Bucket List

Christine Sarkis

Citation Itinéraire: «Arrivez à Siem Reap et commencez votre visite des temples d'Angkor, considérés par beaucoup comme les ruines architecturales les plus spectaculaires de la planète.»

L'expérience: Bien que la plupart des excursions se déroulent dans des zones rurales, cette navigation sur le Mékong est ancrée dans trois grandes destinations: Ho Chi Minh-Ville (Saigon), Phnom Penh et Siem Reap. Cette dernière (ou première étape pour les personnes embarquant sur la route du sud) emmène les clients à bord du navire et les emmène dans un hôtel pour un séjour de plusieurs nuits qui laisse le temps d’explorer non seulement Angkor Wat, le plus célèbre de l’immense complexe de temples, mais d'autres temples notables aussi. Le temple de Banteay Srei, hors des sentiers battus, est plus petit qu'Angkor Vat et est célèbre pour ses structures de grès rouge finement sculptées; Ta Prohm est un mélange de conte de fées de jungle et de ruines; et le temple Bayon comporte 200 visages de Bouddha sculptés couronnant 54 tours.

Visiter les temples d'Angkor avec un guide expérimenté, c'est donner vie à ces ruines spectaculaires. Il y a peu de signalisation dans les temples et, bien qu'un guide offre un contexte, un guide certifié (les guides doivent être certifiés spécifiquement pour Angkor aux groupes de chefs de file) peut vous raconter l'histoire à chaque coin de rue et épouser les histoires anciennes et récentes pour une image plus complète de cet endroit magnifique et compliqué.

Et c’est peut-être là la clé: ces excursions côtières embrassent à la fois la beauté et la nature compliquée du Vietnam et du Cambodge, sans rien changer à la réalité dans le but de raconter une histoire facile de la vie le long du Mékong.

Christine Sarkis s'est rendue au Vietnam et au Cambodge en tant qu'invitée d'Avalon River Cruises. Suivez-la sur Twitter@ChristineSarkis et Instagram@postcartography pour plus de conseils pour faire de chaque séjour les meilleures vacances.